• Stefanie Valbon
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Chaque jour depuis un mois (au moins), nous entendons beaucoup parler de la capacité de notre corps à combattre les infections. Cet afflux élevé d’informations peut être écrasant et déroutant. Alors dans cet article, j’ai décidé de revenir à l’essentiel. Maintenant que nous connaissons la « localisation » du système immunitaire, je vais donner un aperçu général des étapes qui se déroulent lors d’une réponse immunitaire. Une réponse immunitaire est un ensemble de réactions qui se produisent à l’intérieur de notre corps et qui, ensemble, ont pour objectif de nous défendre contre les envahisseurs étrangers. Alors allons-y directement…

Notre système de défense intégré peut être divisé en deux branches, chaque branche est chargée d’effectuer un ensemble distinct de fonctions qui sont exécutées par des types de cellules spécifiques, à différents moments. Et maintenant vous pouvez deviner que sa beauté est la combinaison de tous ces mécanismes ensemble. Pour simplifier, je vais commencer par une analogie. Je dois admettre que j’aime les analogies, car cela me permet de visualiser des processus difficiles en les rendant plus palpables, alors j’espère que cela vous aidera aussi.

La première couche : générale mais rapide

Imaginons que vous fassiez la vaisselle et que vous vous rendiez compte que l’évier fuit, créant un désordre complet. Votre premier réflexe est d’aller chercher quelque chose pour contrôler le problème le plus rapidement possible. Cet outil ne sera pas très spécifique pour résoudre votre problème, car vous ne l’avez probablement pas dans votre cuisine. Mais vous pensez qu’une bande ordinaire pourrait faire l’affaire, du moins pour l’instant. Ceci explique la première branche de notre système immunitaire : le système immunitaire inné ! Ce système est composé de divers mécanismes qui nous permettent de détecter une menace et de donner une réponse générale. Les cellules immunitaires innées ne sont pas très spécifiques à l’agent infectieux actuel, mais elles peuvent reconnaître différentes molécules qui sont largement présentes dans différentes catégories d’agents pathogènes (qui sont des micro-organismes qui causent des maladies).

Ainsi, le système immunitaire inné agit rapidement, mais pas très spécifique. Par conséquent, il est crucial à la phase précoce de l’infection. Souvent, le système immunitaire inné suffit à éliminer l’infection, et vous êtes prêt à partir ! Mais parfois, vous avez besoin d’une aide supplémentaire, et c’est alors que la prochaine branche du système immunitaire est activée.

La deuxième couche : lente mais spécifique (et tellement cool)

Donc si le ruban « pas très précis » que vous avez trouvé dans votre cuisine n’a pas suffi à arrêter la fuite, vous devez aller chercher quelque chose de plus précis. Sinon, la fuite se poursuivra et cela pourrait endommager toute votre cuisine. C’est alors que le système immunitaire adaptatif entre en jeu ! Ce système est composé de cellules conçues pour reconnaître l’agent pathogène spécifique avec lequel vous êtes infecté.

Cela signifie que notre système immunitaire est capable de générer un très grand nombre de cellules, chacune avec une spécificité différente. Ensemble, ces cellules peuvent reconnaître chaque agent pathogène que nous rencontrons au cours de notre vie (note secondaire : cela me souffle toujours ! Je développerai certainement ce sujet très bientôt). La chose la plus intéressante à propos de cette branche du système immunitaire est que bien qu’elle agisse lentement et qu’elle ait besoin de beaucoup d’énergie, sa spécificité est essentielle pour combattre de nombreuses infections différentes.

Microscope électronique à balayage à émission de champ montrant l’interaction entre une cellule T (une cellule immunitaire adaptative) pseudo-colorée en jaune, et une cellule dendritique (qui aide au lien entre le système immunitaire inné et adaptatif) pseudo-colorée en bleu. Image d’Olivier Schwartz et de la Plateforme de Microscopie Electronique, Institut Pasteur.

Mais il y a plus ! Disons que le ruban adhésif spécifique que vous avez obtenu a fait un excellent travail et que votre évier est maintenant sans fuite, alors que faites-vous ? Vous gardez cette bande! Vous voulez être prêt si cela se reproduit. Et voilà, dans un mois, vous voyez un autre trou. Mais à ce stade, vous disposez de l’outil exact dont vous avez besoin pour résoudre le problème et vous savez également ce que vous faites.

Donc, si jamais vous êtes à nouveau infecté par le même agent pathogène, vous avez déjà le système immunitaire adaptatif prêt à se battre ! Cette réponse sera non seulement plus rapide (vous avez déjà la bande ou votre nombre élevé de cellules immunitaires spécifiques) mais aussi plus efficace. Ces cellules immunitaires appelées cellules mémoires sont en fait meilleures que vos cellules naïves (qui sont les cellules qui n’ont jamais combattu lors d’une infection). Ainsi, la combinaison d’un nombre plus élevé et d’une meilleure qualité nous permet de répondre plus rapidement et plus efficacement à une infection secondaire. Ne vous méprenez pas, l’immunité innée se déclenchera également dans l’infection secondaire, mais l’immunité adaptative sera plus rapide qu’elle ne l’était lors de l’infection primaire.

Ok, donc ça commence peut-être à vous sembler familier…

Oui, c’est exactement comme ça que fonctionnent les vaccins ! Les vaccins sont conçus pour activer le système immunitaire inné, mais surtout le système immunitaire adaptatif. Cela conduira à la génération de cellules mémoire spécifiques à l’agent pathogène contre lequel vous êtes vacciné. Vous êtes maintenant immunisé contre ce micro-organisme. Donc, si jamais vous êtes naturellement infecté par cet agent pathogène à un moment ultérieur, vous avez préparé vos cellules mémoire. Le nombre plus élevé et la meilleure qualité sont ce qui nous donne la protection que nous voulons tous.

Mais cela ne se produit pas seulement pendant la vaccination. L’immunité naturelle se produit tout le temps. Généralement, une fois que vous êtes infecté par un nouvel agent pathogène, la réponse immunitaire innée, la réponse immunitaire adaptative se déclenche. Des cellules mémoire seront générées et l’immunité acquise !

Mais nous savons tous que pour chaque règle il y a une exception, et en immunologie, ce n’est pas différent. Il n’y a pas si longtemps, il était admis que la capacité à générer de la mémoire était une caractéristique du seul système immunitaire adaptatif. Mais maintenant, nous savons que certaines cellules immunitaires innées sont également capables d’acquérir de la mémoire. Donc, retiens-le bien!

Il y a tellement de façons étonnantes dont les cellules, du système immunitaire adaptatif et du système immunitaire inné, agissent pour nous aider à combattre les infections. C’est la combinaison de ces mécanismes qui nous protège.

Nous avons évolué en présence d’agents pathogènes qui nous ont aidés à développer ce beau système. Mais la partie délicate est que ces agents pathogènes ont également évolué avec nous. Cette interaction leur permet de développer de nombreuses façons différentes d’échapper au système immunitaire, ce qui nous cause du tort. Par conséquent, les scientifiques doivent non seulement étudier le système immunitaire, mais également son interaction avec différents agents pathogènes. Donc, à ce stade, vous voyez la beauté, n’est-ce pas ? ! Mais ne vous inquiétez pas, je serai encore de retour la semaine prochaine !

Pour info (de votre immunologiste)

Stéfanie Valbon

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