• Stefanie Valbon
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Bonjour, lecteurs d’ImmunoThoughts, bienvenue dans notre premier article d’interview ! Je dois commencer ce post en disant à quel point je suis extrêmement chanceux. J’ai eu beaucoup de chance d’avoir un mentor incroyable au cours des 5 dernières années. Pour moi, il n’y avait aucun doute sur qui serait la première personne que j’aimerais interviewer pour mon blog. Ces messages d’entretien ont deux objectifs très spécifiques : (1) partager la recherche actuelle en immunologie en utilisant un langage accessible, et (2) partager des conseils aux indécis/jeunes scientifiques. Mais vraiment, après avoir lu cet article, j’espère que nous pouvons convenir que les conseils présentés ici peuvent être appliqués à n’importe qui.

Sans plus tarder, c’est avec grand plaisir que je vous présente, Dr Martin J. Richer. Merci, Martin, d’avoir pris le temps de partager des idées aussi étonnantes avec les lecteurs d’ImmunoThoughts.

Moi et Martin à la réunion de la Société canadienne d’immunologie, 2019 – Banff, Ab.

Le parcours pour devenir scientifique

Je pense que la plupart des gens croient que pour devenir scientifique, il faut suivre un chemin très droit. Mais nous savons tous qu’il y a beaucoup derrière ce que montre notre CV, et pour Martin, ce n’était pas différent. Martin a grandi dans une petite ville appelée Lachute, située à une heure de Montréal, QC. Sa famille, dont la plupart sont/étaient des éducateurs, a favorisé un environnement où la curiosité et l’éducation étaient très importantes.

Un livre mémorable que Martin a lu quand il était encore enfant.

Il parle de la vie de Louis Pasteur.

« Je ne savais pas vraiment exactement ce que je voulais faire en grandissant. Je réussissais plutôt bien à l’école et j’adorais les sciences. Mais, au moins quand je grandissais, je pensais vraiment que le chemin naturel quand on réussissait bien à l’école est de devenir avocat ou médecin. » Il m’a expliqué que son objectif initial était de devenir médecin. Cependant, après qu’il n’est pas entré à l’école de médecine, il a commencé un diplôme de premier cycle en microbiologie et immunologie à l’Université McGill. « Je voyais cette [étape] plus comme un diplôme prémédical et je ne pensais pas vraiment que cela deviendrait ma carrière et une poursuite de toute une vie ». Bien qu’il ait admis qu’il ne connaissait pas grand-chose au programme, il a convenu qu’il semblait très intéressant.

Martin a raconté qu’il avait eu « beaucoup de chance » dans son cheminement de carrière. Il a expliqué qu’il avait eu l’occasion de travailler dans un laboratoire au cours du premier été en tant qu’étudiant de premier cycle. Comme il n’avait aucune expérience de recherche antérieure, il a affirmé qu’il « avait fait des erreurs après des erreurs ». « Je suis sûr que mon travail n’a absolument rien apporté au labo, mais cette expérience m’a appris que j’aimais beaucoup la recherche scientifique et la curiosité qui la sous-tendait ».

Martin a ensuite commencé son projet de recherche spécialisé avec le Dr Michael DuBow. « J’ai adoré l’atmosphère du laboratoire de recherche. Michael était très exigeant mais il nous a vraiment appris à nous soucier davantage des données que d’essayer de l’impressionner ».

Alors qu’il continuait d’expliquer son cheminement de carrière, Martin a abordé un sujet crucial qui, je crois, a traversé beaucoup de nos esprits. « C’est très difficile de savoir ce que l’on veut faire. Même si j’ai grandi dans une famille très éduquée, personne n’était professeur d’université. » Il m’a dit que la plupart du temps, en tant qu’étudiant de premier cycle, nous regardons les professeurs et savons qu’ils sont des enseignants. Malheureusement, beaucoup d’entre nous n’ont pas l’occasion de voir leur côté recherche, donc nous ne comprenons pas vraiment ce que le poste implique vraiment.

Martin a poursuivi ses études de maîtrise, bien qu’il ait admis que « franchement, je n’étais pas sûr que la recherche me convenait à l’époque et, pour être honnête, je n’ai pas travaillé assez dur et je n’ai pas Je ne comprends pas l’effort qui a été nécessaire pour réussir dans la recherche ». Donc alors…

« J’ai quitté la science. Pour toujours. Je m’en éloignais ! »

Après ce moment (dans lequel, je suis sûr que beaucoup d’entre nous sont tombés), Martin a décidé de prendre une année sabbatique et de voyager. Il a beaucoup appris sur lui-même et après un an à l’étranger, il savait qu’il avait besoin d’un emploi et la seule formation qu’il avait était en sciences. Martin a déclaré « qu’il a eu vraiment de la chance » et qu’il a été accepté pour un poste de technicien dans le laboratoire du Dr George Spiegelman au Département de microbiologie et d’immunologie de l’Université de la Colombie-Britannique, à Vancouver.

« George est la raison pour laquelle je suis toujours un scientifique. George était l’une des personnes les plus influentes, parmi tant d’autres, dans ma carrière ». Avec un grand sourire, Martin m’a dit qu’un jour, le Dr Spiegelman est venu lui parler et il a dit : « notre travail en tant que scientifiques universitaires est de générer des questions et pas nécessairement de générer des réponses ». Cette conversation très « à l’improviste » a complètement changé la façon dont Martin a commencé à voir la science. Il a souligné que la science est difficile parce que la plupart du temps nous n’obtenons pas les réponses que nous cherchons, mais si nous cherchons des questions, c’est une autre histoire. C’est à ce moment que Martin décide de poursuivre ses études scientifiques.

Alors que Martin continuait à décrire son cheminement de carrière, de faire un doctorat à l’Université de la Colombie-Britannique et une formation postdoctorale à l’Université de l’Iowa, il n’y a pas eu un seul moment où il a oublié de reconnaître la contribution de ses anciens mentors. Le Dr Marc Horwitz, le Dr John Harty, le Dr Ninan Abraham ne sont que quelques-uns des noms qu’il a mentionnés.

C’était vraiment incroyable d’entendre comment chacun de ses mentors a contribué à façonner sa carrière. « Je ne serais pas là sans mes mentors, c’est très, très clair. J’essaie de les remercier autant que je peux et je ne pourrai jamais le faire correctement. Donc, la seule chose que je peux faire, c’est de donner au suivant. » « .

Martin est devenu professeur adjoint au Département de microbiologie et d’immunologie de l’Université McGill en 2014 et a continué à travailler sur des projets de recherche incroyables depuis lors. Et, en passant, je peux suivre l’exemple de mes camarades de laboratoire et dire que sans aucun doute, Martin a vraiment payé au suivant !

Pourriez-vous nous expliquer votre recherche scientifique de manière très accessible ?

« Le travail a beaucoup évolué ce qui fait aussi partie du plaisir ». Martin m’a décrit à quel point sa recherche a changé depuis le début. « Au cours de mes études de doctorat, j’ai commencé à travailler avec des virus qui causent des maladies auto-immunes, c’est-à-dire lorsque votre système immunitaire, au lieu de vous protéger, se retourne contre lui-même en provoquant des maladies. Cela m’a vraiment fasciné que certaines de ces infections, qui sont facilement traitées par le système immunitaire, peut en fait envoyer des signaux au corps qui le fait se retourner contre lui-même ». Mais comment ça marche concrètement ? C’est la question qu’il a commencé à se poser à ce moment-là. Pourtant, pour y répondre, il avait besoin de comprendre les bases.

Il a décidé de se concentrer sur la compréhension du mécanisme de fonctionnement des lymphocytes T CD8. « Je suis devenu fasciné par ces cellules appelées cellules T cytotoxiques, ou cellules T tueuses, et leur travail pour tuer les cellules infectées ». Bien que dans de nombreux cas, ces cellules fonctionnent très bien, si elles reconnaissent la mauvaise cellule ou reçoivent le mauvais signal, elles peuvent se tourner vers les cellules de notre corps et causer des maladies. Il a continué à donner une explication de ce processus dans le diabète de type I, qui se produit lorsque les cellules T CD8 tuent nos cellules productrices d’insuline dans le pancréas.

« Comment fonctionnent ces cellules ? Quels sont les signaux qui indiquent à ces cellules qu’elles sont d’accord ou pas d’accord pour répondre ? »

Si vous vous souvenez de mon dernier message, j’ai mentionné que les cellules T CD8 doivent être activées pour commencer à fonctionner. Martin s’est intéressé à la capacité des lymphocytes T CD8 à s’activer avec une très petite quantité de ce dont ils ont besoin pour reconnaître. « Les lymphocytes T CD8 sont spécifiques à cet élément de ce virus, et ils doivent être capables d’en trouver une infime quantité » pour remplir leur fonction à temps pour protéger une personne infectée. Martin a poursuivi en expliquant qu’il avait commencé à explorer les signaux qui faisaient très bien réagir les lymphocytes T CD8 et certains qui altéraient leur réponse.

« Pourquoi avons-nous le VHC [virus de l’hépatite C] qui reste dans le corps, peut-être, pour toujours ? Pourquoi avons-nous un cancer, où les cellules T CD8 devraient tuer les cellules cancéreuses, mais ce n’est pas le cas ? Pourquoi avons-nous le diabète, où les lymphocytes T CD8 ne devraient pas tuer nos propres cellules, alors qu’ils le font ? » C’est la vision globale de son laboratoire, comprendre comment les lymphocytes T sont régulés par différents signaux externes. Des signaux qui leur disent quoi faire, quand faire et comment le faire correctement.

Image créée avec BioRender

« Je suis vraiment un chercheur scientifique fondamental dans l’âme. Pour moi, c’est un peu comme être mécanicien. Peut-être aurez-vous de la chance et réparerez-vous une voiture sans savoir du tout comment elle fonctionne. Mais c’est plus facile si vous savoir comment ça marche et certains des mécanismes qui font que ça tourne mal ».

Martin a admis que notre capacité à prendre une situation très complexe et à essayer de comprendre comment elle fonctionne est incroyable. « C’est la beauté de la science académique. Personne ne me dit que je dois fabriquer un médicament pour X ou Y, mon travail consiste à générer des questions ! Cela revient à ce que George m’a dit. Tout ce que nous faisons, s’il génère plus questions, nous faisons notre travail. C’est pourquoi c’est si fascinant. Nous ne comprendrons jamais tout, il y aura toujours quelque chose de nouveau, quelque chose que nous ne connaissons pas et c’est pourquoi c’est si amusant ».

Je pense que nous pouvons tous convenir que votre travail semble merveilleux. Mais dites-moi, qui exactement peut être un scientifique ?

« Tout d’abord, tout le monde peut être scientifique ». Martin pense qu’il n’est pas nécessaire d’être né dans la famille X pour devenir scientifique, « tant que vous êtes curieux et que vous voulez apprendre », vous pouvez le faire.

Il a affirmé que d’une certaine manière, nous sommes tous des scientifiques à un moment donné de notre vie. En tant qu’enfants, les petites observations que nous faisons, comme regarder les feuilles et les insectes, relèvent de la science. Mais souvent, le problème survient lors de la transition du premier cycle au deuxième cycle. Il a déclaré que notre système d’éducation se concentre sur l’enseignement de choses que nous connaissons, mais dès que vous passez aux études supérieures, tout est différent. À ce stade, nous commençons à nous concentrer sur les choses que nous ne connaissons pas, et cela peut être difficile pour de nombreux étudiants. « Il faut être assez humble pour savoir ce que l’on ne sait pas ».

« L’autre grand conseil pour un jeune scientifique est de faire ce que vous aimez »

Martin a ensuite abordé un sujet qui peut troubler de nombreux étudiants. Nous entendons constamment des professeurs s’inquiéter du financement et de la compétitivité de la recherche. Mais Martin m’a éclairé en disant : « Suivez votre passion, travaillez sur ce que vous aimez. S’il s’avère que c’est le type de cellule le plus chaud en ce moment, c’est cool, mais si ce n’est pas le cas, peu importe, poussez simplement et suivez les données ! Comme tant que vous faites de la bonne science, elle sera reconnue »

« Être prêt à s’intéresser à quelque chose, être prêt à se battre pour cela, mais aussi être prêt à se tromper »

Comme tout autre travail, être un scientifique peut être très difficile et nous ne devrions pas essayer de le masquer. Les journées peuvent être assez longues, les expériences peuvent ne pas fonctionner, mais il s’agit de prendre du recul et d’apprendre de vos erreurs.

« Lorsque vous faites une expérience et qu’elle ne correspond pas au résultat que vous attendiez, votre première réaction est probablement de la mettre de côté. Mais une grande partie de mon programme de recherche a été basée sur des expériences qui ont en quelque sorte tué une autre idée ». Martin a appris de ses mentors à examiner les données et à voir ce qu’elles vous montrent. « Oui, cela vous dit que vous vous trompez à certains égards. Mais la plupart du temps, cela en dit plus ! La volonté de reconnaître que ‘Hé, c’est différent !’ est un élément important pour faire avancer les projets de recherche » . Il a continué à affirmer que vous n’avez pas tort, vous développez simplement plus de questions auxquelles il faut répondre. « C’est ce qui rend ce métier unique ! »

Bien sûr, tout n’est pas toujours facile quand on décide de poursuivre une carrière de scientifique « Oui, je me plains de beaucoup de choses de ce métier. C’est un métier difficile, il y a beaucoup de demande sur notre temps. C’est un domaine stressant et compétitif. Mais en fin de compte, je peux poser des questions pour gagner ma vie. Vraiment, je peux poser toutes les questions que je veux, tant que je pose et réponds correctement aux questions, personne ne remettra en question ce que je fais. » Peut-être plus important encore, Martin a également mentionné qu’il travaille avec de jeunes scientifiques incroyables et que les voir grandir en tant que scientifiques et personnes, puis passer à leur propre carrière est l’aspect le plus gratifiant de ce travail. « J’ai eu une chance incroyable de travailler avec des étudiants exceptionnels qui m’ont appris autant que je leur ai appris. Ils sont la raison pour laquelle j’aime tant faire ce que je fais.

Donc, « Si vous aimez poser des questions, que vous êtes curieux et que vous êtes prêt à faire un effort supplémentaire, c’est la carrière parfaite pour vous. Faites toujours de la bonne science et suivez les données ».

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