• Stefanie Valbon
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Aujourd’hui, j’ai décidé de présenter le rôle de la cellule immunitaire la plus cool de toutes. Cette cellule a la capacité de tuer les cellules infectées par un virus ou une bactérie. Maintenant que nous avons déjà une idée générale du fonctionnement d’une réponse immunitaire (reconnaître, supprimer, mémoriser et répéter), je vais commencer à vous donner quelques informations supplémentaires. La cellule dont je vais parler aujourd’hui se trouve être ma cellule préférée, mais ne vous inquiétez pas, je m’assurerai de parler de l’autre également, afin que vous puissiez choisir votre préférée au fur et à mesure.

Comme je l’ai mentionné dans mon article précédent, dès que vous êtes infecté par un agent pathogène (qui est un micro-organisme qui provoque une maladie), votre système immunitaire activera différents mécanismes. Il mettra en place de nombreuses couches de défense pour permettre la reconnaissance et l’élimination de la menace. L’une de ces couches est constituée de cellules T CD8 cytotoxiques. Ne vous attardez pas trop sur les mots durs, cytotoxique signifie simplement la capacité de la cellule à favoriser la mort ou les dommages cellulaires. Vous pouvez également la considérer comme la cellule T tueuse ou simplement comme la cellule T CD8 ! J’espère que vous apprécierez le post d’aujourd’hui car la semaine prochaine, je présenterai un invité très spécial, qui peut ou non, également comme les cellules T CD8 !

Virus, allez… tu n’es même pas en vie !

Avant de commencer à parler de ces cellules, nous devons comprendre ce que nous voulons tuer. Les virus sont composés à peu près d’un matériel génétique (qui est encore une fois le « livre de recettes » interne) et de quelques protéines. Ces protéines donneront au virus sa structure et lui fourniront également des fonctions supplémentaires. Il existe de nombreux virus différents et chacun transportera des protéines différentes en fonction de ses besoins.

Mais ce que vous devez retenir, c’est que les virus ne sont pas considérés comme des entités vivantes, c’est parce qu’ils ne peuvent pratiquement rien faire seuls. Le but d’un virus est très simple : se répliquer ! Tout ce qu’il veut, c’est se répliquer et infecter d’autres cellules. Mais pour ce faire, il a besoin de certaines protéines qu’il n’a pas. Par conséquent, le virus doit trouver un foyer (une cellule cible) et utiliser les protéines présentes dans cette cellule pour se répliquer. Et c’est là que réside le problème. Parce que pour ce faire, le virus empêche la cellule cible de faire son travail naturel, et dans de nombreux cas, cela nous causera du tort.

Ainsi, pour tuer le virus, nous utiliserons les lymphocytes T CD8, qui cibleront le foyer du virus pour le dégrader ! Oui, notre cellule immunitaire ciblera la cellule infectée, car si le virus n’a pas de foyer, il ne peut pas continuer son cycle de réplication et n’infectera donc pas d’autres cellules. Ainsi, l’objectif du système immunitaire dans ce scénario est de reconnaître la menace, d’activer la bonne cellule T CD8 qui trouvera et tuera la cellule cible. Alors allons-y étape par étape.

Hé, cellule dendritique… va chercher !

La reconnaissance se fera par le système immunitaire inné (vous vous souvenez de notre première ligne de défense). Un type de cellule spécifique appelé cellule dendritique (ou DC, en abrégé) reconnaîtra la menace (les cellules infectées) et acquerra un petit morceau du virus. Avoir cette pièce est essentiel, car cette information permettra à la cellule dendritique d’activer la bonne cellule T CD8.

La cellule dendritique se rendra ensuite là où nombre de nos lymphocytes T CD8 sont présents (dans les organes lymphoïdes secondaires) et commencera le processus de reconnaissance. Si vous vous souvenez de l’article de la semaine dernière, chaque cellule T possède un récepteur (le TCR) qui est très spécifique à un seul agent pathogène. Ainsi, la cellule dendritique présentera le morceau de virus qu’elle a acquis sur le site de l’infection à chaque cellule T CD8, jusqu’à ce qu’elle trouve la bonne (la cellule T avec la bonne spécificité). Le récepteur est comme une serrure et le morceau de virus est comme une clé. La serrure ne « s’ouvrira » que si vous avez la bonne clé !

Micrographie électronique à balayage colorisée d’un lymphocyte T. Crédit : NIAID

Si vous voulez voir l’interaction cellule dendritique/cellule T, regardez l’image de cet article !

Ainsi, en portant l’information du virus, les cellules dendritiques sont capables d’activer les bonnes cellules T CD8 même si celles-ci sont présentes très loin du site d’infection ! Le processus d’activation est MAGNIFIQUE et nécessite 3 signaux, mais je garderai ce sujet dans un autre article. D’accord, la cellule T CD8 est activée, et maintenant ?

« Hasta la vista, bébé !

Il serait assez inutile d’amener une seule cellule T CD8 spécifique sur le site de l’infection. Dès lors, dès que la cellule T CD8 spécifique sera activée, elle subira une phase d’expansion. Oui, les lymphocytes T CD8 spécifiques se répliqueront… BEAUCOUP !! Vous voulez autant de lymphocytes T CD8 spécifiques que possible pour traiter le problème, n’est-ce pas ? Mais plus que cela, vous voulez que ces cellules aient une capacité de destruction. Ainsi, les lymphocytes T CD8 deviendront des cellules effectrices, qui exprimeront des protéines essentielles pour tuer les cellules cibles.

Vous vous demandez peut-être pourquoi les lymphocytes T CD8 attendraient l’activation pour acquérir des fonctions effectrices ? C’est une excellente question ! Mais imaginez si toutes les cellules T CD8 que vous avez dans votre corps en ce moment étaient d’incroyables machines à tuer ? Ils pourraient devenir fous et commencer à cibler vos cellules saines pour les tuer, et nous ne voulons VRAIMENT pas cela. Ainsi, seuls ceux qui sont activés acquerront les capacités de mise à mort.

Une fois que les lymphocytes T CD8 effecteurs sont prêts, ils se déplaceront vers le site d’infection. Et puisque ces cellules T CD8 ont le récepteur qui est spécifique au petit morceau du virus, elles peuvent déterminer exactement quelle cellule cibler pour tuer. Les cellules infectées auront le petit morceau de virus à leur surface, qui se liera très spécifiquement au récepteur de la cellule T, et bang ! Maintenant, la cellule T CD8 sait qu’il s’agit d’une cellule infectée (la cellule cible). N’est-ce pas juste incroyable ?

Les lymphocytes T CD8 enverront alors des protéines à la cellule cible pour la tuer. Si tout se passe bien, ils pourront supprimer toutes les cellules infectées !

Maintenant quoi? Imaginez ceci, votre nombre ÉLEVÉ de lymphocytes T CD8 avec une capacité de destruction incroyable présente dans votre corps, et la menace a disparu. Cela ressemble à une mauvaise combinaison, non ? Encore une fois, vous ne voulez jamais que des machines à tuer activées très efficaces circulent si elles n’ont rien à faire.

« Je reviendrai! »

Il y aura donc une autre phase, qui s’appelle la phase de contraction et elle est marquée par la mort de 90 à 95% de toutes les cellules T effectrices spécifiques CD8. Or, la survie de ces 5 à 10 % de cellules est cruciale ! Notre corps est très sceptique et veut se préparer à une infection secondaire par le même agent pathogène si cela se produit.

Notre mémoire immunologique se produit parce que les 5 à 10 % de cellules effectrices qui survivent deviendront des cellules à mémoire de longue durée. Vous vous en souvenez, n’est-ce pas ? Vous avez maintenant un plus grand nombre de cellules spécifiques qui sont plus efficaces que vos cellules naïves (celles qui n’ont jamais vu l’infection auparavant).

Gardez à l’esprit que, même si dans cet article je me suis concentré sur l’explication de la façon dont les lymphocytes T CD8 éliminent les cellules infectées par des virus, un mécanisme similaire se produit lorsque les cellules sont infectées par des bactéries.

Représentation graphique du nombre de lymphocytes T CD8 après activation

Et voilà… Nous sommes passés d’une cellule infectée à -> DC prenant un petit morceau du virus -> DC présentant ce morceau à la bonne cellule T CD8 au niveau des organes lymphoïdes secondaires -> l’activation des cellules T CD8 spécifiques —> réplication et acquisition des fonctions effectrices des lymphocytes T CD8 (phase d’expansion) —> migration vers le site de l’infection —> ciblage et destruction des cellules infectées —> mort de 90 à 95 % des cellules effectrices (phase de contraction) —> survie des 5-10% -> mémoire immunologique. Si ce n’est pas incroyablement beau, je ne sais pas ce que c’est.

C’est tellement drôle, comment nous les scientifiques (ou les scientifiques en devenir, dans mon cas) passons autant de temps à regarder une protéine très spécifique, qui fait partie d’un mécanisme très spécifique dans un scénario très spécifique… qui ne Comprenez-moi, c’est essentiel ! Mais parfois, nous oublions de regarder la situation dans son ensemble et prenons juste un moment pour apprécier toutes les étapes ensemble. Comme toujours, la beauté du système immunitaire n’est pas seulement l’action des lymphocytes T CD8 (bien qu’ils soient géniaux… n’est-ce pas ? !), mais chaque cellule remplit sa propre fonction de manière très régulée et interconnectée. Qui ensemble nous aident à rester en bonne santé !

Jusqu’à la semaine prochaine tout le monde, restez en sécurité!

Pour info (de votre immunologiste),

Stéfanie Valbon

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