• Stefanie Valbon
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Il y a deux semaines, j’ai fait un road trip avec mon (maintenant) fiancé et notre beau chien. Nous avons visité des villes du Nouveau-Brunswick, de l’Île-du-Prince-Édouard et de la Nouvelle-Écosse. Nous avons passé un moment formidable, mais dès que nous sommes rentrés à la maison, il y avait un million de corvées à faire (déballage, lessive, courses, etc.). J’étais tellement fatiguée et je voulais juste faire une longue sieste, mais j’ai commencé à penser à notre système immunitaire (choquant !). Notre mécanisme de défense interne « se fatigue-t-il » parfois ? Et la réponse est…

Pas aussi simple que nous l’espérions. Néanmoins, aujourd’hui, je vais vous parler de ce qui se passe lorsque nos cellules T s’épuisent ! Attendez, Stefanie… êtes-vous en train de me dire que mes cellules T, celles que vous dites être les meilleures cellules du monde (préjugé personnel ajouté à cette phrase), peuvent s’épuiser ? Oui! Et bien que dans de nombreux cas cela soit très mauvais pour notre santé, je vous dirai aussi pourquoi nous pensons que « ne pas faire les corvées quand on est fatigué » pourrait avoir une logique sous-jacente. Comme toujours, préparez-vous à être émerveillé par la beauté de notre système immunitaire.

Armé et prêt à se battre

Afin de comprendre pourquoi les lymphocytes T s’épuisent, nous devons d’abord revenir en arrière et examiner ce qui se passe lorsqu’ils fonctionnent bien. Rappelons-nous que les lymphocytes T font partie de notre système immunitaire adaptatif et nous aident à combattre les infections et le cancer. Pour ce faire, nos cellules T reconnaissent de petits morceaux de protéines d’envahisseurs étrangers (comme un morceau de virus ou un morceau de bactérie), ainsi que des morceaux de protéines mutées (comme des protéines de cellules cancéreuses).

La reconnaissance se fait via un récepteur, appelé récepteur des lymphocytes T (TCR). L’interaction entre le TCR et sa protéine cible fournit l’un des signaux nécessaires à l’activation de la cellule T qui, ensemble, dira à peu près à nos cellules T « préparez-vous à combattre ! »

Pour gagner cette bataille, ils doivent penser à la quantité et à la qualité. Une cellule T peut ne pas faire beaucoup de dégâts, donc, dès qu’une cellule T est activée, elle commence à proliférer. Nous appelons cela la phase d’expansion. Cela garantira qu’à l’intérieur de notre corps, nous aurons un plus grand nombre de cellules T spécifiques à la menace présente (qu’il s’agisse d’un virus, d’une bactérie ou d’une cellule cancéreuse).

Mais une augmentation du nombre n’est pas la seule chose, ils ont aussi besoin de leurs outils. Pensez à une armée de soldats sans aucun équipement pour attaquer leur ennemi… pas très bien, non ? Ainsi, les cellules T acquerront des fonctions effectrices, ce qui signifie qu’elles commenceront à produire des protéines importantes (leurs outils d’attaque) pour pouvoir combattre le danger actuel.

Image de microscopie à fluorescence de lymphocytes T entourant une cellule cancéreuse (au centre)

Crédit : Alex Ritter, Jennifer Lippincott Schwartz et Gillian Griffiths, National Institutes of Health

Après cette phase d’expansion, nos lymphocytes T commenceront à mourir. Environ 90 à 95 % de toutes les cellules T qui viennent de se développer mourront dans cette phase de contraction. Pourquoi? Eh bien, ils ont déjà fait leur travail, et nous ne voulons pas que des machines à tuer entièrement armées se promènent autour de nos corps. Bien que les cellules T soient étonnantes (biais ajouté à nouveau), elles peuvent parfois faire des erreurs.

Préparez-vous à vous battre… encore et encore et encore

Et si, pour une raison quelconque, nos cellules T étaient incapables d’éliminer la menace mentionnée ci-dessus, seraient-elles un jour « fatiguées » de se battre ? Excellente question, mais avant d’y répondre, je veux juste m’assurer que vous comprenez que j’utilise le terme « fatigué » pour, espérons-le, rendre le concept plus palpable. Le terme épuisement des lymphocytes T est ce qui est réellement utilisé par les scientifiques.

Ok, alors imaginez que vous nettoyez votre chambre avec une vadrouille. Vous finissez de nettoyer un côté et vous vous retournez pour voir une autre zone sale. Alors, allez-y et nettoyez-le. En vous retournant, une autre zone sale ! Vous l’essuyez encore, et encore, et encore. Chaque fois que vous voyez le désordre, vous utilisez toutes vos « fonctions effectrices » (en l’occurrence vos capacités de nettoyage) pour résoudre le problème. Vous voyez où je veux en venir, n’est-ce pas ? Vous vous fatiguerez à un moment donné.

Et c’est ce qui se passe avec nos lymphocytes T lorsqu’ils sont incapables d’éliminer notre infection. Dans ce cas, nous appelons cela une infection chronique, ce qui signifie que l’infection est persistante, et donc nous avons un antigène persistant (le petit morceau de protéine du virus/bactérie/cancer) qui peut activer nos cellules T.

Tout comme moi, qui a décidé de ne pas effectuer mes tâches après mon retour de voyage, les lymphocytes T épuisés diminueront également leur fonction effectrice lorsque l’antigène est constamment présent. Cela signifie qu’ils ont une capacité moindre à produire des protéines effectrices importantes (telles que les cytokines).

Pas de corvée quand je suis fatigué, c’est pour ton bien

Attends, Stefanie… tu es en train de me dire qu’au moment où j’ai le plus besoin de mes lymphocytes T (c’est-à-dire lors d’une infection persistante ou d’un cancer), ils « décident » simplement de s’épuiser ? ATTENDEZ-VOUS, avant de commencer à juger nos lymphocytes T pour leur épuisement, je veux que vous changiez d’état d’esprit pendant une seconde et que vous réfléchissiez pourquoi !

Nous avons eu énormément de temps pour évoluer, et à un moment donné au cours de cette chronologie, un mécanisme qui diminue la fonction des cellules T pendant la stimulation chronique a été sélectionné et transmis de nos premiers ancêtres jusqu’à nous. Cela pourrait signifier que le fait d’avoir ce mécanisme d’épuisement des lymphocytes T est une bonne chose, du moins dans certains cas.

Comme mentionné précédemment, les cellules T ont des fonctions effectrices étonnantes qui conduisent à l’élimination des cellules malsaines, cependant, nos cellules T peuvent, malheureusement, être inexactes. Parfois, nos cellules T peuvent attaquer par erreur nos propres cellules saines, entraînant le développement de maladies auto-immunes.

Par conséquent, les scientifiques pensent que l’épuisement des lymphocytes T est un mécanisme qui, bien qu’il n’aide pas à éliminer l’infection/le cancer présent, prévient les éventuels dommages collatéraux causés par nos lymphocytes T entièrement activés qui restent trop longtemps dans notre corps. En acquérant un mécanisme qui diminue leur fonction lors d’une stimulation constante, notre système immunitaire pourrait empêcher le développement de pathologies immunitaires (telles que les maladies auto-immunes). Cool, non ? !

Et après?

Il y a BEAUCOUP de choses à dire quand on pense à l’épuisement des lymphocytes T, mais je voulais consacrer ce post à vous présenter le concept, et nous nous baserons sur les suivants. De nombreux scientifiques incroyables consacrent toute leur carrière à étudier ce processus et j’essaierai de vous faire part de leurs découvertes très bientôt.

Des questions telles que pouvons-nous inverser l’épuisement des lymphocytes T pour aider à traiter le cancer ? ou pouvons-nous tirer parti de tels mécanismes pour traiter des conditions dans lesquelles les lymphocytes T sont trop activés, comme dans les maladies auto-immunes ? pourrait vous trotter dans la tête en ce moment. Si ces questions (ou toute autre question) inondent votre cerveau, écrivez-les dans la section des commentaires ci-dessous, je serais ravi de connaître vos pensées !

Ainsi, la prochaine fois que vous êtes fatigué et que quelqu’un vous demande de faire des corvées, vous pouvez dire que vous êtes épuisé, et ainsi diminuer vos fonctions effectrices pour éviter tout dommage collatéral. S’il te plaît, ne leur dis pas que c’est moi qui t’ai dit de dire ça !

Continuez à poser des questions et à chercher des réponses… et s’il vous plaît, allez vous faire vacciner contre la COVID si vous ne l’avez pas encore fait.

De vos immunologistes,

Stéfanie Valbon

PS : Merci beaucoup pour ceux qui m’ont envoyé des messages disant que les articles du blog leur manquaient, vous m’aidez vraiment à éviter mon syndrome d’imposteur et vous me poussez à continuer à faire ce que j’aime !

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