• Stefanie Valbon
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Plus que jamais, nous entendons parler de l’importance de notre système immunitaire pour nous aider à rester en bonne santé. Plus précisément, beaucoup d’attention a été accordée à une molécule appelée anticorps. Les scientifiques courent actuellement contre la montre pour abriter le pouvoir des anticorps (parmi d’autres outils immunitaires) afin de concevoir un bon vaccin. Mais pour que nous puissions comprendre pourquoi les anticorps sont si puissants pour nous aider à combattre les infections, nous devons d’abord comprendre les bases. On y va?

Anticorps : les bases

L’une des beautés de notre système immunitaire est sa capacité à reconnaître les micro-organismes qui causent des maladies, appelés agents pathogènes. Pour ce faire, notre système immunitaire met en œuvre deux couches de réponse : la réponse immunitaire innée et adaptative. Aujourd’hui, nous allons nous concentrer sur la deuxième couche. Comme je l’ai déjà mentionné, le système immunitaire adaptatif est composé de cellules T et B. Ces cellules sont très spécifiques à l’agent pathogène d’un seul agent pathogène. Cela signifie que dans votre corps, vous avez des cellules T et B spécifiques à la grippe, des cellules T et B spécifiques au SARS-CoV-2, etc.

Ce qui donne à chaque cellule sa spécificité, c’est un récepteur qui s’exprime à sa surface. Ces récepteurs sont appelés le récepteur des cellules T (TCR) et le récepteur des cellules B (BCR), mais si nous parlons d’anticorps, nous devons juste nous concentrer sur un seul : le BCR. En effet, les anticorps sont la version sécrétée du récepteur des lymphocytes B et leur fonction est cruciale lors d’une réponse immunitaire.

Pour comprendre pourquoi les anticorps sont si importants, nous devons analyser leur structure !

Structure des anticorps : variable, mais aussi constante

Un anticorps a généralement la forme de la lettre Y et sa structure peut être divisée en deux régions : une région variable et une région constante. La raison pour laquelle nous avons besoin des deux régions est très simple. Je vous ai dit que chaque anticorps est spécifique à un seul agent pathogène, plus précisément à un petit morceau d’agent pathogène. Par conséquent, nous avons besoin d’une région variable, de sorte que chaque anticorps pourra se lier à un élément pathogène différent.

Mais qu’en est-il de la région constante ? Eh bien, les anticorps remplissent des fonctions très spécifiques qui se produisent lorsque cette molécule se lie à d’autres récepteurs. Par conséquent, nous devons nous assurer que malgré la spécificité de l’anticorps, il sera toujours capable de remplir sa fonction ! Facile non ? La région variable détermine la spécificité et la région constante permet des fonctions effectrices.

Représentation de la structure d’un anticorps.

Créé avec BioRender.

Fonctions des anticorps

Vous souvenez-vous de la dernière fois que vous avez été infecté par une bactérie ? Eh bien, même si vous ne vous en souvenez pas, il y a de fortes chances que votre corps ait combattu une infection bactérienne il n’y a pas si longtemps. Et si vous pouviez d’une manière ou d’une autre regarder à l’intérieur de votre corps au moment où vous êtes infecté, vous verriez probablement ce qui suit. Préparez-vous à être surpris!

Circulant dans votre sang, vous avez de très nombreux types d’anticorps différents. Ceux-ci sont spécifiques aux agents pathogènes que vous avez rencontrés dans votre passé. Alors, imaginons que vous étiez déjà infecté par la bactérie x, et qu’aujourd’hui, vous avez eu la malchance d’en être à nouveau infecté.

Cette bactérie qui est maintenant présente à l’intérieur de votre corps peut être très préjudiciable à votre santé. Cependant, puisque vous avez déjà été infecté par des bactéries x auparavant, vous disposez d’outils puissants (anticorps spécifiques) qui vous aideront à prendre en charge ce problème.

Ces anticorps sont spécifiques à un morceau de la bactérie x, et dès qu’il rencontre cette structure, les anticorps vont se lier (en utilisant sa région variable). Cela servira d’étiquette, qui dira au système immunitaire « hé, vous devez supprimer ceci maintenant! ». Ainsi, l’anticorps, dans ce cas, sert d’indicateur au système immunitaire que cette bactérie devrait disparaître.

Représentation de deux types de bactéries. Les molécules d’anticorps représentées en noir ne sont spécifiques qu’à la structure rouge de la bactérie verte (à gauche). Créé avec BioRender.

Les bactéries et autres micro-organismes recouverts d’anticorps peuvent être dégradés par les cellules de notre système immunitaire inné. Ces cellules possèdent un récepteur spécifique à la région constante de l’anticorps. Par conséquent, la liaison entre le récepteur et l’anticorps alarmera les cellules immunitaires du danger actuel. Les cellules immunitaires « mangent » alors les bactéries… Je veux dire, effectuent une phagocytose… qui détruira cet envahisseur étranger ! Intelligent, non ?

Eh bien, parfois, notre système immunitaire n’est pas si intelligent. Nous pouvons produire des anticorps contre des éléments inoffensifs tels que la poussière et le pollen. Vous voyez où je veux en venir ? Des réactions allergiques peuvent survenir parce que notre système immunitaire, à un moment donné, a décidé que les molécules de pollen ou de poussière étaient TRÈS NOCIVES. En créant une réponse immunitaire et en produisant des anticorps contre ces molécules, nous souffrons maintenant des effets de cette erreur.

Lors d’une réaction allergique, la région constante de l’anticorps peut se lier à un récepteur présent à la surface des mastocytes (qui est un type de cellule immunitaire innée). Cette interaction stimule les mastocytes à sécréter de l’histamine, ce qui entraîne une inflammation.

Anticorps et infection virale

Mais je pense que si vous lisez ceci, vous essayez probablement de comprendre pourquoi les anticorps sont si importants lors d’infections virales. Comme je l’ai mentionné précédemment, les virus ne sont pas considérés comme des entités vivantes, par conséquent, il faut une maison pour « être en vie ». Mais tout comme nous avons besoin d’une clé pour entrer dans notre maison, les virus ont également besoin d’exprimer cette « clé » pour entrer dans nos cellules. Il s’agit d’une étape cruciale pour permettre l’entrée virale. La liaison d’une protéine virale à un récepteur cellulaire.

Maintenant, vérifiez ce point important… nos cellules n’ont pas évolué pour générer et exprimer un récepteur spécifique qui permettrait à un virus d’entrer. Ces récepteurs ont des fonctions naturelles et sont importants pour nos cellules, c’est pourquoi nous les exprimons. Cependant, les virus ont évolué pour utiliser ces récepteurs à leur propre avantage. Très sournois ! Ainsi, lorsqu’une protéine virale (la clé) se lie au récepteur cellulaire (la serrure), le virus entrera et infectera nos cellules.

Notre système immunitaire, cependant, était TRÈS fendu et a conçu un mécanisme pour couvrir la clé virale. Oui, nous pouvons produire des anticorps contre la protéine virale essentielle à l’entrée virale. Une fois bloqué, il ne peut plus interagir avec le récepteur cellulaire et nos cellules ne peuvent donc pas être infectées. Ce processus trivial mais magnifiquement conçu est la mine d’or pour prévenir les infections virales.

Et c’est pourquoi vous avez beaucoup entendu parler d’anticorps ces derniers temps. Avec la pandémie actuelle, les chercheurs tentent de développer des vaccins qui auraient pour but (parmi tant d’autres) de déclencher la génération de ces anticorps, appelés anticorps neutralisants.

Les anticorps neutralisants empêchent l’entrée virale. Créé avec BioRender.

Développement d’anticorps et de vaccins

Vous pensez peut-être : « Ok Stefanie, j’ai compris. Mais je pense que les scientifiques compliquent trop les choses. Si nous connaissons la clé (la protéine virale) et que nous savons que nous avons besoin d’une molécule « couvrante » (l’anticorps neutralisant) , ne pouvons-nous pas simplement injecter aux gens un tel anticorps? »

Eh bien, c’est une excellente idée! Beaucoup de scientifiques font des recherches dans ce domaine, avec la pensée exacte à l’esprit ! Mais voici le problème… chaque molécule n’est fonctionnelle que pendant un certain temps. Cela signifie que les protéines ont à peu près une date « meilleur avant », après cette période de temps, elles se dégradent.

Le but d’un vaccin est de vous protéger pendant une longue période. Donc, si vous fournissez une molécule qui ne peut vivre que, disons… 3 mois… ça ne sonne pas très bien, n’est-ce pas ? Cependant, pour certaines personnes (avec un système immunitaire affaibli, par exemple), cette approche peut être puissante. Néanmoins, fournir des anticorps dans le but d’une immunité à long terme pour tout le monde ne semble pas être une approche vaccinale réalisable.

Alors, que voulons-nous ? Nous voulons un vaccin qui puisse conduire à une réponse immunitaire, qui génère des lymphocytes B capables de produire des anticorps neutralisants. Par conséquent, même si nos anticorps circulants sont dégradés, nous aurons toujours nos cellules B « de secours » produisant de telles protéines. Cool, non ? Pendant que nous attendons et soutenons la recherche pour le développement d’un vaccin, restez en sécurité et je vous verrai la semaine prochaine

Pour info (de votre immunologiste),

Stéfanie Valbon

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